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库克将出庭作证!苹果(AAPL.US)和Epic对决迎来高潮,科技巨头未来命运如何?

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据报道,在美国奥克兰市中心的一栋米色和白色相见的石灰墙建筑内,坐落着当地的联邦法院。最近一段时间,每天都有大群的律师不停地翻阅着一摞摞的文件,隔着口罩和防护面罩争得不可开交,希望能在苹果AppStore的规则是否合规这件事情上争出个胜负。  

原告EpicGames的诉求已经众所周知:这家游戏开发商指责苹果AppStore收取的佣金过高,平台规则不公平且有害竞争。苹果CEOTimCook(TimCook)将于当地时间周五出庭为苹果辩护。他认为,苹果的规则确保了安全、无缝的用户体验,还为开发者创造了盈利渠道。  

倘若苹果的辩护未能说服主审法官伊冯娜·冈萨雷斯·罗杰斯(YvonneGonzalezRogers),导致她做出对Epic有利的裁决,就将迫使苹果放松对AppStore的控制,还有可能颠覆数以百万开发者向移动设备用户分发应用的方式。  

“Epic诉苹果案”的影响范围远不只是1420亿美元的移动应用行业,而是直接对一众科技巨头扮演的根本角色发动攻势。除了苹果外,Alphabet(Google母公司)、亚马逊(3247.68,15.88,0.49%)和Facebook(318.61,5.02,1.60%)等数字经济看门人的发展都仰仗于此。过去10年,这四大科技巨头都建立和发展了庞大的数字市场,甚至连竞争对手都要通过这些市场开展业务。例如,亚马逊为数以百万的小型电子商务企业提供基础设施,但同时也面向同一批客户出售自己的商品。Google和Facebook则通过在新闻和信息页面上投放广告创收,但内容提供商却几乎无法控制内容的展示方式——很多内容提供商甚至无法分享相应的成果。  

这种模式不仅引发了Epic的不满,就连立法者和监管者也在调查科技巨头是否滥用自己的看人们角色,他们也在密切关注本案的进展。即便苹果获胜,法庭上出示的证据也让科技巨头成为众人瞩目的焦点,有助于针对这些平台运营商发起更大规模的诉讼。  

“无论胜负,本案都会令外界更加关注科技平台作为看门人所拥有的市场地位。这是个非常严肃的问题。”在范德堡法学院教反垄断法的丽贝卡·豪·艾伦斯沃斯(RebeccaHawAllensworth)说。  

关于行业地位的担忧早已有之,但却在2020年美国总统大选期间再次受人瞩目。当时,美国民主党总统候选人伊利莎白·沃伦(ElizabethWarren)对科技公司表达不满,她指责科技平台这种“既当裁判,又当运动员”的做法会引发利益冲突,有害竞争。沃伦提议通过立法分拆这些企业,将相应的市场独立成“平台实体”,将其与所有平台参与者隔离开来,当然也包括平台的所有者。  

众议院立法者去年继续推进此事,通过一份报告指责苹果和其他科技平台滥用主导地位。他们建议国会通过立法,严厉遏制科技公司在竞争中的势力,包括禁止其偏向自家产品,并将这些平台定性为“关键设施”,从而要求他们提供基础设施访问权。  

批评者将此与19世纪末、20世纪初的美国垄断形势相提并论。当时,铁路公司垄断了大宗商品市场的渠道,而石油和钢铁公司则通过并购削弱竞争。“那些曾经充满斗志、挑战现状、身处劣势的创业公司,已经变得与石油大亨和铁路大亨时代的垄断者别无二致。”美国国会调查人员总结道。  

范德堡法学院的艾伦斯沃斯表示,“Epic诉苹果案”有可能会针对科技行业催生一个规模更大的立法机构。“普通法一次改变一个案例,每次你有一个案例,它就会移动两度。而在你意识到之前,其实已经真正改变了普通法的进程。”她说,“如果我是一家大型科技公司,我会非常担心这种情况再次发生。”  

当库克出庭作证时,他很有可能在苹果的应用战略和竞争格局方面遭到追问。按照计划,他将成为苹果的最后一位证人,因此肩负着说服冈萨雷斯·罗杰斯的重要任务。本案不设陪审团,最终裁决将由法官直接作出。  

科技看门人  

美国司法部已经对Google发起反垄断诉讼,他们也在调查苹果AppStore的各种行为。联邦贸易委员会(FTC)也起诉Facebook存在垄断行为,同时还在联合各州的总检察长一同调查亚马逊。为了支持自己的主张,这些监管者已经对许多企业展开访谈,其中很多都怀有与Epic相似的不满。  

Google也拥有一个应用商店。与苹果一样,该公司也会收取最高30%的佣金,这同样引发小企业的不满。该公司的其他行为也引发了竞争对手和监管者的愤怒。美国立法者、新闻机构和其他内容网站都指责Google窃取新闻和信息,借以增强自身的的用户粘性。  

外界对平台所有者的普遍不满在于,他们经常随意调整运营规则——例如,收紧上架要求或调整内容排序算法。去年假日季期间,由于Facebook的人工智能算法误将许多企业的内容当成政治广告,因此在总统大选期间给予屏蔽处理,导致他们在这个关键时期的销量大受影响。  

许多小企业还指责亚马逊利用自己的市场搜集其他企业的情报,从而开发和推广自家产品。部分卖家还抱怨这家电商巨头强迫其使用广告和物流等周边服务。  

有关科技行业看门人的争论不仅限于美国。德国反垄断监管者周二表示将调查亚马逊是否存在反竞争行为。欧盟上月也起诉苹果,反对该公司强制开发者使用其应用内购支付系统的做法。此外,有的开发者为了逃避苹果的佣金,引导用户使用其他方式订阅其服务,但这种做法也遭到苹果的禁止。此举同样引发监管者质疑。  

欧盟还考虑制定新规,严格限制科技平台的商业行为。按照设想,被视作“看门人”的企业将不得在自家平台上把自家服务排在竞争对手的产品之前,也不得使用竞争对手的数据与之竞争。违规企业面临的罚款可能高达其营收的10%。  

澳大利亚竞争监管机构也在上月表示,Google和苹果在应用分销领域拥有“强大的市场支配地位”。他们也注意到,苹果和Google强制开发者使用其应用内购系统的做法引发了担忧。  

反垄断专家认为,Epic案中存在一个值得关注,而且可能对其他平台产生影响的问题,那就是法官如何定义游戏市场。Epic认为,苹果的AppStore是一个自成一体的市场,而苹果则认为这只是获取Epic游戏的诸多渠道之一,Android和游戏主机也都提供类似的渠道。  

这个问题之所以重要,是因为如果法官支持Epic的观点,那就意味着苹果构成垄断。倘若如此,其他企业和政府机构就更容易赢得针对苹果发起的诉讼。其他平台也面临同样的问题:Facebook究竟是自成一体的市场,还是需要与Twitter(54.71,1.79,3.38%)等企业争夺更广阔的市场?  

“如果你是原告,只要能证明对方拥有市场力量或垄断力量,那就成功了一半。”在迈阿密大学法学院讲授反垄断法的约翰·纽曼(JohnNewman)说,“把一家公司的产品定性为一个市场,那就为更多诉讼打开了大门,因为无论他们做任何事情,都是以垄断者的身份在做。”  


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